Food vendors at the Ramona Gardens Swap Meet. Photo by Antonio Mejías-Rentas

Por Kimberly Gallardo

Vendedores del mercado de Ramona Gardens.

Por más de 20 años, un mercado al aire libre operó sin permisos en los terrenos de Ramona Gardens, uno de los más antiguos complejos de vivienda pública de Los Ángeles. Tras años de recibir multas o de ser clausurados por la policía, sus vendedores decidieron cerrarlo en enero para iniciar el proceso de obtener permisos. Cuando el mercadillo reabra este sábado, Ramona Gardens tendrá el primer mercado certificado dentro un complejo de vivienda pública en toda la ciudad.

“Uno se siente más tranquilo,” dice José Pérez, que vende tacos y quesadillas. “Vendemos más a gusto ahora, porque ya no tenemos que preocuparnos porque cualquier día nos van a sacar.”

El mercado tuvo sus inicios cuando algunos vendedores comenzaron a colocar artículos usados para la venta sobre cobijas, obligando a los clientes a agacharse para examinar la mercancía. De ahí que los residentes comenzaran a llamarle “el agachón”. Eventualmente los residentes acudieron al mercado para artículos de primera necesidad, vestimenta y sobre todo frutas y vegetales frescas y comida preparada –algo difícil de conseguir en una comunidad aislada que ha sido catalogada históricamente como un “desierto alimenticio”. El mercadillo también se convirtió en una importante fuente de ingresos para residentes de bajos recursos.

Pero el mercado generó quejas sobre el aumento en tráfico y venta ilegal. “La policía nos quitaba seguido,” dice Socorro Vázquez, residente de Ramona Gardens y una de las primeras vendedoras del mercado.

Una vendedora de comida en 2014.

Alrededor del 2010, Vásquez y otros buscaron la ayuda de LA Voice, una organización de múltiples religiones que por varios años había abogado por la justicia alimentaria en Ramona Gardens. Voluntarios de LA Voice llevaron a cabo reuniones con agentes de la policía asignados al Consorcio de Seguridad Comunitaria (CSP por sus siglas en inglés) y la Autoridad de la Vivienda de la Ciudad de Los Ángeles (HACLA), para elaborar llegar a un acuerdo. Implementado finalmente este año, el acuerdo requirió que los vendedores obtuvieran permisos y fueran certificados por el Departamento de Salud del condado. Otra organización sin fines de lucro, Hunger Project LA, entrenó a los que preparan comida. Una beca de $25,000 del California FreshWorks Fund costeó las licencias y las casetas a prueba de incendios.

El Sargento Kenneth Edwards, de CSP, dijo que Ramona Gardens ahora puede servir como un modelo de negocios para residentes de otros complejos de vivienda pública de Los Ábgeles.

El Reverendo Zach Hoover, director ejecutivo de LA Voice, dice que el mercado demuestra cómo una comunidad pobre puede organizarse para cumplir sus metas. “Es algo nuevo y diferente que será bueno para todos e inspirará la confianza entre todos,” dice.

Kimberly Gallardo es estudiante de tercer año de la secundaria Oscar de la Hoya Ánimo Chárter.

El mercado de Ramona Garden está abierto los sábados de 9 a.m. a 1 p.m. en la esquina de las calles Murchinson y Chelsea. Habrá una ceremonia de reapertura el sábado 29 de octubre, de 10 a 11 a.m.

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