Las autoridades sanitarias dicen que están monitoreando el alza en número de casos de COVID-19 entre trabajadores de nueve plantas procesadoras de alimentos en Vernon con brotes de coronavirus, incluyendo el matadero y planta empacadora de carnes Farmer John.

Las autoridades han identificado 153 casos de COVID-19 entre los 1,837 empleados de Farmer John, lo cual representa el mayor brote de coronavirus en un ambiente no residencial en el condado de Los Ángeles. De los 153 que han dado positivo, 41 ya han retornado al trabajo, dijeron las autoridades.

Hay ocho otras instalaciones en la pequeña ciudad industrial directamente al sur de Boyle Heights que han reportado entre cinco y 24 casos de empleados que han dado positivo. Esas son:

  •  CLW Foods (procesadora de carne)
  • Vie De France Yamazaki (productos horneados)
  • California Farms Meat (carnes)
  • Takaokaya USA (té verde)
  •  F. Gaviña & Sons (café)
  • Golden West Trading (carnes)
  •  Overhill Farms (alimentos congelados)
  •  Rose & Shore (embutidos y alimentos preparados)

Con un área terrestre de alrededor de cinco millas cuadradas y una población de alrededor de 100 personas –la mayoría empleados de la ciudad– Vernon es principalmente una ciudad industrial y el procesamiento y empaque de carnes es su principal industria. Sus plantas atraen y contratan a empleados de comunidades vecinas de bajos recursos y grandes poblaciones latinas, como Huntington Park, Maywood, City of Commerce, East Los Angeles y Boyle Heights. Muchos de los trabajadores de Vernon llegan a la ciudad en transporte público, principalmente autobuses de la MTA.

En el fin de semana del feriado del Día de la Recordación (Memorial Day) las autoridades sanitarias informaron de su preocupación de que los trabajadores de Farmer John y de las otras instalaciones estén contrayendo el coronavirus y propagándolo en sus propias comunidades. El número de casos reportados de COVID-19 en Boyle Heights y el Este de Los Ángeles ha incrementado dramáticamente en la última semana, pero no quedaba claro si había alguna relación con los brotes de Vernon.

Hasta el martes, las autoridades sanitarias solo habían identificado dos casos de COVID-19 entre los residentes de Vernon.

“Los expertos de salud del condado de L.A. están trabajando de cerca con el departamento de Salud y Control Ambiental (Health and Environmental Control Department) de Vernon para asegurarse de que todas las medidas preventivas para detener la propagación de COVID-19 se estén tomando”, dijo la supervisora del condado Hilda Solís el domingo. “Nuestros expertos de salud se están asegurando de que empleados con el virus, y sus familias, permanezcan en cuarentena para minimizar su exposición a otros”.

Las autoridades sanitarias del condado dijeron que no sabían si el alza en casos en Vernon se debía a un incremento en pruebas o a una propagación entre trabajadores, pero dijeron que están trabajando de cerca con oficiales de la ciudad, que reportan los casos directamente al departamento de Salud Pública del condado.

“Hemos asignado a un doctor especializado en enfermedades infecciosas para trabajar de cerca con el director de Salud de Vernon en planes de respuesta y mitigación, y estamos trabajando protocolos comprensivos de rastreo para asegurar que los contactos cercanos sean identificados y que las órdenes de aislamiento y cuarentena sean emitidas, para mantener a los empleados y sus familias seguros”, dijo Barbara Ferrer, directora del departamento de Salud Pública del condado.

El lunes United Food and Commercial Workers, el sindicato que representa a unos 1,300 de los empleados de Farmer John, exigieron el cierre inmediato de la planta.

Smithfield Foods, la compañía del estado de Virginia dueña de la planta Farmer John, dijo que ha implementado nuevos protocolos sanitarios para proteger en contra del virus.

“Los miembros de nuestra familia Smithfield son parte crucial de la respuesta nacional al COVID-19. Les agradecemos el que mantengan el alimento en las mesas estadounidenses, y hemos implementado medidas agresivas para proteger su salud y seguridad durante esta pandemia”, dijo la empresa Smithfield Foods en un comunicado en inglés.

Conocida por su marca de tocineta, salchichas y otros productos carnosos –y especialmente por los Dodger Dogs que se sirven en el parque de béisbol de Los Ángeles– la planta de Farmer John es reconocida por los locales por un colorido y bucólico mural que decora sus paredes exteriores, que muestra a decenas de cerdos viviendo felizmente en una granja. A la planta localizada en el 3049 E. Vernon Ave. llegan para ser matados miles de marranos cada semana.


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